Mysteriöses Objekt im All entdeckt: „Irgendwie beängstigend“

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Mysteriöses Objekt im All entdeckt: „Irgendwie beängstigend“
  • vonTanja Banner

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Ein australisches Forscherteam findet ein mysteriöses Objekt im Weltraum. Es könnte sich um einen bisher nur theoretisch vorhergesagten Himmelskörper handeln.

Perth – Das Universum ist unvorstellbar groß und beherbergt faszinierende Objekte. Doch ein Objekt, wie es Forscher des International Centre for Radio Astronomy Research (ICRAR) im australischen Perth entdeckt haben, ist so ungewöhnlich, dass es die beteiligten Wissenschaftler in Erstaunen versetzt. Eigentlich wollte ein Forschungsteam um die Astrophysikerin Natasha Hurley-Walker Radiowellen im All kartieren. Doch die Experten entdeckten ungewöhnliche Signale: gigantische Energieausbrüche, dreimal pro Stunde.

Das mysteriöse Objekt sendete fast alle 20 Minuten einen Strahl aus und war laut einer ICRAR-Mitteilung während dieser Zeit eine der hellsten Radioquellen am Himmel. „Das Objekt erschien und verschwand während unserer Beobachtungen innerhalb weniger Stunden“, erinnert sich Hurley-Walker. „Es war völlig unerwartet. Es war für einen Astronomen irgendwie beängstigend, weil es nichts am Himmel gibt, was das tut.“

Mysteriöses Objekt im All entdeckt: „Irgendwie beängstigend“

Die Studie, in der die Forschungsgruppe um Hauptautorin Hurley-Walker ihren mysteriösen Fund beschreibt, war veröffentlicht in der Zeitschrift Nature. Das neu entdeckte Objekt ist also nur etwa 4000 Lichtjahre von der Erde entfernt. „Es ist in unserem galaktischen Hinterhof“, beschreibt Hurley-Walker. Das Objekt, bei dem das Forschungsteam einen Neutronenstern oder Weißen Zwerg mit einem sehr starken Magnetfeld vermutet, wurde von dem Studenten Tyrone O’Doherty am Murchison Widefield Array Telescope (MWA) im australischen Outback entdeckt. „Es ist aufregend, dass sich die Quelle, die ich letztes Jahr identifiziert habe, als ein so merkwürdiges Objekt herausgestellt hat“, sagt O’Doherty, der auch Mitautor der Studie ist und jetzt Doktorand an der Curtin University in Perth ist.

Das neu entdeckte mysteriöse Objekt ist nicht der erste bekannte Himmelskörper, der „ein- und ausschaltet“. Objekte mit gelegentlichen, unregelmäßigen Helligkeitsschwankungen werden in der Astronomie als „transient“ bezeichnet. Zu den „slow transients“, also Objekten mit langsamer Helligkeitsänderung, gehören Supernovae, explodierende Sterne, die innerhalb weniger Tage erscheinen und nach einigen Monaten wieder verschwinden. Dagegen gibt es auch „Fast Transients“, also schnelle Helligkeitsänderungen. Das sind zum Beispiel Pulsare, die im Sekundentakt oder in noch kürzeren Abständen „blinken“.

Weltraum: Seltsamer Himmelskörper ist 1 Minute lang unglaublich hell

Etwas zu finden, das sich für eine Minute „anschaltet“, ist sehr seltsam, sagt die Astrophysikerin und Co-Autorin der Studie, Gemma Anderson. Das mysteriöse Objekt war unglaublich hell und kleiner als die Sonne, beschreibt Anderson es. Aufgrund der stark polarisierten Radiowellen, die das Objekt aussendet, schließen die Forscher, dass das Objekt ein extrem starkes Magnetfeld besitzt.

Die Milchstraße von der Erde aus gesehen. Das Sternsymbol im rechten Bereich markiert die Position des mysteriösen Objekts.

© Dr. Natasha Hurley-Walker (ICRAR/Curtin)

Bisher konnte das mysteriöse Objekt nur ein theoretisch vorhergesagter Himmelskörper sein

Tatsächlich stimmen die Beobachtungen mit einem bisher nur theoretisch vorhergesagten astrophysikalischen Objekt überein, erklärt Erstautorin Hurley-Walker: Es könnte sich um einen ultralangperiodischen Magnetar handeln. „Es ist eine Art langsam rotierender Neutronenstern, dessen Existenz theoretisch vorhergesagt wurde“, sagt der Forscher. Allerdings habe niemand damit gerechnet, einen solchen Stern direkt zu entdecken, „weil wir nicht damit gerechnet haben, dass sie so hell sind“. Hurley-Walker staunt: „Irgendwie wandelt er die magnetische Energie viel effektiver in Radiowellen um als alles, was wir bisher gesehen haben.“

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Derzeit wird das mysteriöse Objekt weiter beobachtet, um nicht zu verpassen, wenn es wieder „einschaltet“. „Wenn ja, gibt es zahlreiche Teleskope auf der Südhalbkugel und sogar in der Erdumlaufbahn, die direkt darauf blicken können“, sagt Hurley-Walker. Auch in den Archiven des MWA-Teleskops will der Forscher nach Hinweisen auf das mysteriöse Objekt suchen: „Weitere Entdeckungen werden Astronomen Aufschluss darüber geben, ob es sich um ein seltenes, einmaliges Ereignis oder um eine riesige neue Population handelt, die wir noch nie zuvor gesehen haben “, sagte Hurley-Walker. (Tab)